¿Cómo saltan, planean o nadan los canguros?

El andar de salto familiar de los canguros probablemente evolucionó a partir del andar brincando que ha sido retenido por el diminuto y primitivo canguro rata almizclado. Las patas traseras se volvieron cada vez más grandes que las patas delanteras y el retropié se hizo más largo, proporcionando un medio muy eficaz para ayunar. saltando locomoción. A una velocidad equivalente, y teniendo en cuenta las diferencias de peso, el canguro saltarín consume menos energía que un perro o un caballo corriendo.

Pero tal especialización no está exenta de costos: una canguro típico no puede caminar. Cuando se mueve lentamente, levanta los cuartos traseros sobre un trípode formado por los miembros anteriores y la cola presionada contra el suelo, luego balancea ambos miembros posteriores hacia adelante y siempre juntos. Los canguros terrestres no pueden mover cada pata trasera de forma independiente mientras sostienen el cuerpo, aunque pueden patearlos alternativamente al nadar.

Los canguros arborícolas, que han sufrido un acortamiento secundario de las patas traseras, también pueden mover sus patas traseras alternativamente cuando caminan por una rama. En los canguros típicos, la cola no es muy flexible, pero se mueve hacia arriba y hacia abajo para ayudar con el equilibrio durante la andar saltando y actúa como una quinta extremidad para sostener el cuerpo cuando se mueve lentamente. En los canguros rata más primitivos, la cola es moderadamente prensil en el plano vertical y se usa para transportar paquetes de material de anidación.

La capacidad de deslizarse ha surgido de forma independiente en tres familias de marsupiales: el Pseudocheiridae, Petauridae, y Acrobatidae. En cada caso, se trata de una membrana de piel entre las extremidades anteriores y las posteriores, que, cuando las piernas se extienden, se expande en una superficie aerodinámica rectangular similar a una cometa.

Saltando de un árbol alto, un planeador puede volar distancias bastante largas, dirigiéndose a sí mismo alterando la tensión de la membrana a cada lado, equilibrándose con la cola extendida y finalmente orientando el cuerpo verticalmente para aterrizar en el tronco de otro árbol con las cuatro patas. Ningún otro mamífero que se desliza tiene algo comparable a la cola del planeador de cola de plumas: cada lado tiene una hilera delgada de pelos rígidos, muy apretados, todos de la misma longitud, formando una estructura muy similar a la veleta de una pluma.

Aunque parezca que la mayoría de los marsupiales pueden nadar cuando es necesario, solo el yapok puede considerarse verdaderamente acuático. Con golpes alternos de sus patas traseras palmeadas, esta especie centroamericana nada hasta el fondo de un estanque o arroyo con los ojos cerrados, sintiendo con sus dedos largos y espatulados en busca de presas vivas, que agarra con la boca y lleva a la orilla para ser comido. La bolsa de apertura trasera de una yapok hembra está cerrada por un músculo esfínter fuerte y sellada con secreciones repelentes al agua cuando el animal está nadando.

La especialización locomotora más extrema de cualquier marsupial se ve en el pequeño topo marsupial en forma de salchicha. Es ciego, carece de orejas externas y tiene un escudo córneo sobre el hocico y rodeando las fosas nasales. Las extremidades son cortas, con huesos muy fuertes y una musculatura poderosa, y las patas delanteras en forma de pala tienen dos garras triangulares inmensas en el tercer y cuarto dedos, con garras más pequeñas en los otros dedos.


El antepié se emplea para excavar la tierra frente al animal y tirar de ella hacia adelante. El retropié, que tiene cuatro garras cortas y, de forma única entre los marsupiales, tiene una estructura similar a una garra en el primer dedo del pie, se utiliza para patear la arena hacia atrás desde el cuerpo. El topo marsupial no construye un túnel, sino que “nada” a través de la arena, generalmente a una profundidad de 10 a 20 centímetros (4 a 8 pulgadas), pero a veces desciende hasta un metro (62 pies) o más.

El planeador de cola de plumas, la zarigüeya melífera y las zarigüeyas pigmeas, género Cercartetus, son marsupiales muy pequeños que trepan agarrándose con las puntas expandidas de los dedos de las manos y los pies. Excepto en los dedos segundo y tercero unidos del retropié, las garras están reducidas y tienen forma de uñas, y se encuentran por encima de las puntas de los dedos. Las almohadillas de los dedos de las manos y los pies del planeador de cola de plumas están ranuradas microscópicamente, como las de los geckos, lo que les permite aferrarse a una superficie lisa como una lámina de vidrio vertical e incluso mantenerse, aunque sea brevemente, en la parte inferior de una superficie horizontal. hoja.

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