El auge de los fabricantes de cámaras japoneses

En los primeros años del siglo pasado, las empresas alemanas de larga tradición dominaban el mundo de las cámaras de película. Marcas como Leitz y Zeiss eran gigantes y se las celebraba por su ingeniería de precisión y rendimiento óptico.

Japón, por otro lado, era una nación que salía del aislamiento y experimentaba un rápido crecimiento y cambios estructurales. Al carecer de los recursos naturales necesarios para alimentar a una nación industrializada emergente, había ampliado sus territorios y gran parte de la fabricación del país se dedicaba a intensificar aún más el poder militar. Muchos de los fabricantes japoneses de cámaras más conocidos de la actualidad comenzaron como proveedores de equipos ópticos para las Fuerzas Armadas (fabricando cosas como binoculares, miras y periscopios).

El final de la Segunda Guerra Mundial cambió todo para las dos naciones. La industria de las cámaras en Alemania estaba en ruinas. Peor aún, la división de Alemania en dos zonas separó físicamente las plantas de fabricación. En el oeste, Leitz sobrevivió intacto, pero otros en el este fueron diezmados aún más por el gobierno ruso. Las herramientas y el equipo de Zeiss incluso fueron retirados y reubicados para revitalizar la industria de las cámaras soviéticas.

Leitz pudo sobrevivir porque innovó y se especializó. En 1954, menos de diez años después del final de la guerra, Leitz presentó el Leica M3. Fue un paso tan adelante en el pensamiento junto con la fabricación de precisión que la mayoría de las empresas rivales dejaron de intentar competir en el dominio de las cámaras de telémetro (sin embargo, era escandalosamente caro y no estaba diseñado para el mercado masivo). Mientras tanto, Zeiss siguió la estrategia obsoleta de mejoras incrementales en las cámaras de antes de la guerra, lo que resultó en una complejidad excesiva, impracticabilidad y precios extremadamente altos. Su incapacidad para innovar allanó el camino hacia la ruina. El mundo había cambiado. La guerra había sido el catalizador de la innovación, la invención y la modernización: las viejas costumbres habían desaparecido.

En el Japón de la posguerra, Estados Unidos estableció una presencia significativa para frenar la expansión de la influencia soviética en el Pacífico. Se tomaron medidas para garantizar que la población japonesa pobre y abatida no se volviera al comunismo, abordando el crecimiento de la economía. Se formaron grupos muy unidos para establecer la cooperación entre fabricantes, proveedores, distribuidores y bancos, junto con trabajadores manuales altamente sindicalizados.

La intención de la participación aliada en la recuperación de la economía japonesa no era contribuir a grandes avances tecnológicos, sino ocupar y utilizar una fuerza laboral amplia y barata. En consecuencia, la fabricación se centró inicialmente en la fabricación de artículos de baja calidad producidos en serie. “Hecho en Japón” era sinónimo de “basura barata”. Sin embargo, se establecieron acuerdos comerciales, en particular con los EE. UU., Y una vez que Occidente se retiró de Japón, algunas pequeñas empresas de cámaras como Asahi, Canon y Nikon pudieron reconstruirse y crecer en nuevas direcciones.

Nikon allanó el camino a seguir para la industria de las cámaras japonesa en 1951, cuando los fotógrafos de Life Magazine se detuvieron en Japón en su camino para cubrir la Guerra de Corea. Compraron lentes Nikon para sus cámaras Leica y Zeiss y descubrieron la excelencia de la óptica japonesa (que se basaba en los diseños de lentes Zeiss alemanes). La reputación de Nikon en los EE. UU. Se hizo casi de la noche a la mañana.

Hay una gran ironía en la historia de éxito de Nikon. Una mañana, diez años antes, dos oleadas de aviones de combate japoneses habían realizado un ataque sorpresa contra la base militar estadounidense de Pearl Harbor (en la isla hawaiana de Pu’uloa). Ese asalto aseguró la entrada de Estados Unidos a la Segunda Guerra Mundial. Nikon (para usar su nombre moderno) era en ese momento un proveedor principal de equipos ópticos para el ejército japonés, por lo que sin duda facilitó la muerte de muchos soldados estadounidenses.

Otros fabricantes de cámaras, que habían comenzado copiando modelos de Leitz y Zeiss, también tuvieron éxito gracias a la innovación técnica y una percepción cambiante de los productos fotográficos japoneses. En 1952, Asahi produjo la primera SLR japonesa de 35 mm (Asahiflex I). El Asahiflex IIB de 1954 fue el primer SLR con un espejo de retorno instantáneo confiable. El olvidado Tokiwa Seiki Firstflex 35, del mismo año, fue el primer objetivo intercambiable, obturador de hoja, SLR de 35 mm. El Miranda T de 1955 fue el primer pentaprisma japonés con cámara réflex digital de 35 mm a la altura de los ojos. La Asahi Pentax de 1957 fue la primera SLR con palanca de pulgar de cuerda rápida para diestros, primera manivela de rebobinado de película desplegable, primera ayuda de enfoque de microprisma y estableció el diseño de control “moderno” de la SLR de 35 mm. La lista sigue y sigue hasta aproximadamente 1960, cuando casi todos los primeros eran japoneses y cesaron las innovaciones alemanas.

Los gigantes alemanes con los que comienza este artículo no desaparecieron por completo. Zeiss hizo una última oferta para volver al centro del escenario en 1973 cuando se unieron a la compañía japonesa Yashica para producir la cámara de lujo Contax RTS. Leica entró en la era digital con la gran ayuda de la empresa japonesa de electrónica Panasonic. Praktica, una víctima de la guerra de Alemania Oriental, obtuvo un par de primeros antes de sucumbir finalmente a la extinción. En 1966, Praktica produjo la primera SLR con un obturador temporizado electrónicamente, y luego, en 1971, el primer control de parada de diafragma de lente electromecánica.

No soy un historiador, así que por favor no me golpeen con comentarios si me equivoco en algún detalle o si simplifiqué demasiado la historia. Escribí este artículo como un coleccionista de cámaras que se preguntaba por qué sus cámaras anteriores a 1960 son todas alemanas y sus cámaras posteriores a 1960 son exclusivamente japonesas. La razón no es una historia de migración de productos a puntos de fabricación cada vez menos costosos; se trata de una deriva del avance intelectual de una nación a otra, y que se produjo en un período de tiempo relativamente corto. ¿Quién sabe cuándo o dónde ocurrirá el próximo gran avance de la cámara? ¡Solo espero que no haga falta otra guerra!

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