Espectacular las minas de oro y turquesa de la cuenca Pinto del Parque Nacional Joshua Tree, cerca de Palm Springs

Tenía alrededor de 12 años la primera vez que me aventuré a la Cuenca Pinto, aunque no sabía que era como se llamaba en ese momento. Era mediados de la década de 1970 y yo era solo un niño traído con mi hermano y mi hermana mientras mamá y papá exploraban el desierto alrededor de Palm Springs en una tarde soleada en un Toyota Landcruiser con sus amigos. Sabía que estábamos muy lejos de casa. Se sintió como si hubiéramos viajado más allá de la luna. La tierra había dejado de ser campos de golf y calles de la ciudad hace mucho tiempo. Ahora era solo arena, rocas, colinas y algún que otro matorral.

Papá y su amigo, Lee, se encontraron con un grupo de colinas bajas en un extremo de un largo valle baldío en lo que se llama el parque nacional Joshua Tree. Sabía tanto. También supe, al mirar la colina, que el camino desgastado era más accidentado que todo lo que mi papá había intentado hasta ahora en su vehículo de cuatro ruedas. Pero la urgencia de ver lo que había más allá de la cresta era demasiado grande. En lugar de arriesgar el coche tan lejos de la ayuda, decidimos caminar hasta la cresta y mirar por encima del borde. Allí vimos la tierra movida que marcaba una mina como excavada. Así que caminamos por el otro lado y encontramos no solo una mina, sino tres.

El primero resultó ser el más profundo e interesante. Retrocedí varios cientos de metros hacia la colina en la que había sido tallada. En un momento, tuvo que ponerse de rodillas para gatear a través del agujero restante de un derrumbe pasado hace mucho tiempo. Luego tenía que caminar sobre una vieja tabla de tablones tendida sobre un agujero sin fondo de unos dos metros y medio o más de ancho. Había una vieja escalera desvencijada que se extendía eternamente en ella. Dejamos caer rocas por sus fauces abiertas para tratar de medir su profundidad. Podíamos escuchar las rocas golpear los lados del agujero un par de veces mientras caían. Pero del fondo no escuchamos nada. El tablero estaba viejo, anudado y partido. El agujero podría haber sido una milla por todo lo que me asustó. Pero crucé.

Más adelante en la mina me encontré con algo tan increíble que muchas personas a las que les digo que no creen. No soy un geólogo. No pude ver una veta de oro si tuviera un letrero de neón, y eso es lo que los fabricantes de esta mina habían estado buscando hace casi cien años cuando la excavaron, estoy seguro, pero de turquesa, no hay duda. Es de un azul verdoso profundo y brillante como todos salen, incluso en su forma cruda. Y allí mismo, en la pared de esa mina, había una franja tan ancha como un hombre que corría de piso a techo en la cueva, desapareciendo en el techo y corriendo debajo de su piso.

Antes de irnos ese día, había entrado en la mina por segunda vez, con un martillo de garras listo y armado con un cubo de pintura de cinco galones. Rompí, arañé y arranqué esas cosas del agarre de las montañas hasta que mi cubo estuvo lleno y lo traje todo a casa. hizo una exhibición ordenada en mi habitación enmarcada contra un telón de fondo de mi álbum de Star Wars. El resto de la turquesa lo regalé como regalo de Navidad, rocas tan grandes como mis puños y azul verdosas como el Pacífico en Hawai.

Las otras minas fueron divertidas, aunque no tan magníficas. Uno bajó directamente como el agujero de la primera mina. Pero no había ningún camino horizontal que atravesar. El otro tenía una vieja vía ferroviaria todavía colocada y un vagón de mineral oxidado roto en la boca de la cueva, entró solo unos quince metros y luego había otra escalera que bajaba unos diez metros hasta lo que parecía un rellano. Como era el niño más pequeño, mi padre me eligió para bajar por la escalera, pensando que si podía sostenerme, nadie más grande lo intentaría. Fui al fondo, pero el rellano no conducía a ningún lado, simplemente terminó en un punto muerto.

Condujimos a casa ese día en la oscuridad con grandes historias para recordar por el resto de nuestras vidas.

Avanzamos más de veinte años hasta mediados de la década de 1990. Quería encontrarlo de nuevo, pero por mi vida no tenía una idea real de dónde estaba más que en el lado más alejado del Parque Nacional Joshua Tree, y ese era un gran desierto por el que tener que merodear. Aún así, sin un plan mejor, obtuve un mapa y lo dividí en secciones. La primera vez que fui en mi Jeep Wrangler con solo uno de mis hijos y mi esposa. No lo encontramos. La segunda vez alquilamos un Jeep Cherokee, porque tenía más hijos, salí del aeropuerto y busqué en otra sección del desierto. Aún no hay hallazgos. Pero en el tercer viaje, mientras estábamos en un gran Ford Excursion con tracción en las cuatro ruedas y completo con suegros y una familia más grande, encontramos oro, o turquesa, podría decir.

Mientras bajábamos por un camino de tierra que me llevó más lejos en el desierto de lo que podía jurar haber ido antes, vi un conjunto de colinas en la distancia con un camino desgastado y lleno de baches que trepaba por uno de ellos. Sentí un hormigueo en la piel. Aparcamos al final de la carretera y agarré una linterna, un martillo y un balde, una multitud de niños y familiares detrás de mí. En lo alto de la cresta vi la tierra movida de la primera mina, y bajo y he aquí, al pie de la colina, cerca de ella, había una vieja camioneta Toyota destartalada, todavía en funcionamiento, y un pequeño grupo de hombres vestidos. con ropa gastada. Al parecer, otros también habían encontrado la mina a lo largo de los años.

Aún así, esto fue todo, de nuevo. Entré en la mina y me arrastré a través del derrumbe ahora aún más antiguo, pasé el agujero profundo y la tabla que se extendía sobre él, con cuidado de que mis hijos no hicieran nada tonto cerca de él. Y cuando llegué a la vena turquesa me sorprendió un poco, aunque no del todo, descubrir que mi vena había sido minada. Todavía quedaban algunos fragmentos de lo que recordaba, que corté por los viejos tiempos. Y encontré algunas otras piezas de azul verdoso en el suelo pateando la tierra. Pero la franja principal de turquesa se fue a otras familias, a los chicos, a quienquiera que también la hubiera descubierto a lo largo de los años. Habíamos encontrado la mina y nunca la perderé de nuevo, está incrustada en mi mente como un gran destino en el medio de ningún lugar adonde ir: mi parte personal del paisaje perdido del suroeste completo con historias de tesoros enterrados, solo historias.

Unos años después de eso, un amigo mío, Chris Shurilla, vino a verme. Tenía algo de equipo de rapel y nos dirigimos a la mina. Pasamos gateando más allá del derrumbe y miramos dentro del agujero profundo y la escalera que se extendía hacia abajo para siempre. Había un viejo enrejado de madera construido sobre el agujero que hasta ahora había pasado por alto, probablemente porque siempre estaba mirando dónde ponía mis pies y qué tan cerca del agujero estaba en mis transgresiones anteriores. Amarramos la viga, nos sujetamos a la línea y dejamos caer doscientas yardas de cuerda en el agujero.

Chris no tenía miedo. Se balanceó sobre el espacio vacío y ZEEEE, tiró de la cuerda a un ritmo frenético. Fui cautelosa como una novia virgen en su noche de bodas, con los nudillos blancos bajando por la escalera un peldaño a la vez a pesar de que estaba atada y supuestamente segura, a salvo. Uno de los peldaños antiguos se derrumbó bajo mi peso y salí al espacio muerto. Chris se rió de mí y me gritó que se diera prisa. Una vez que tosí, mi corazón salió de mi garganta, aceleré mi descenso. Cuando alcancé a Chris, estaba colgando en el aire de una cámara más grande. La garganta estrecha se había abierto en una cavidad de unos diez o doce metros de ancho. La escalera todavía se extendía a través del medio de la oscuridad, donde fue atravesada por un viejo andador sostenido por dos por cuatro de alguna manera adheridos a las aparentemente distantes paredes de la caverna. Era como algo sacado de una novela de Stephen King. El paso del gato se metió en una caverna del lado oscuro en cada extremo cortado en la tierra. Chris dice más rápido de lo que puedo responder: “Iré a comprobarlo”, desengancha el seguro y trota a través de las viejas tablas suspendidas en la luz de la oscuridad como un gato en el alféizar de una ventana.

“Chris, idiota”, grito. Esas tablas probablemente tengan cien años. Viene rebotando debajo de mí sin preocupación. “Oh, están bien”, dice. Y aunque no lo juraría, tal vez solo fue mi miedo el que se aceleró, pensé que lo vi rebotar sobre ellos como una forma de probar su temple. Si hubieran fallado, no sé qué haríamos él o yo. “Ese final”, dijo, señalando con el pulgar hacia el agujero que acababa de investigar, “sólo llega a unos pocos metros y tiene un callejón sin salida”. Luego se fue al otro lado, desapareciendo en la oscuridad de nuevo, “Este lado también”. Volvió y se ató a la línea y bajamos un poco más.

Tuvimos otros 75 pies que caímos en frío antes de acercarnos demasiado al final de la cuerda para nuestra comodidad. Chris todavía colgaba cómodamente de la cuerda sin manos sosteniendo la escalera interminable o los lados del agujero rocoso. Todavía estaba aferrado a la escalera, por lo que valía, porque a pesar de su vejez, se sentía mejor que nada. Pero al ver a Chris colgado allí y la oscuridad vacía debajo de él, todavía sabíamos que no podíamos ir más lejos. Sacamos una piedra del costado del agujero y la dejamos caer. Aunque estábamos a 200 metros del punto de partida original, la roca no emitió ningún sonido de reposo final. Lo volvimos a hacer con otra piedra. Todavía no pudimos escucharlo tocar fondo.

Volvimos a subir y descubrimos que nuestras esposas e hijos estaban enojados con nosotros. Habíamos estado en ese agujero varias horas y dijeron que habían estado gritando por nosotros después de los primeros treinta minutos. Lo único que sabían era que la cuerda todavía estaba tensa y ocasionalmente se balanceaba.

Toda el área de la Cuenca Pinto está llena de minas. si sales, tienes muchas posibilidades de morir. No digo esto para ser alarmista. pero en serio: hay agujeros en el suelo lo suficientemente grandes como para conducir un automóvil y algunos de ellos no tienen fondo. Hay cuevas que se adentran en las montañas a cientos de metros, pasan agujeros y derrumbes y soportes podridos, y estás a horas de recibir ayuda incluso en automóvil si tienes un problema. ¿Y si el coche se avería?

No salga a menos que tenga experiencia y esté preparado. A veces, no puedo creer que lo hice cuando era niño y luego lo hice de nuevo con el mío y luego lo hice de nuevo con una cuerda, equipo repelente y un amigo intrépido.

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