Psicología básica de la adicción al tabaco

La nicotina contenida en el tabaco es una de las sustancias más adictivas conocidas por la ciencia. Cada año se crean millones de nuevos adictos. Muchos de ellos intentan dejar de fumar, pero encuentran que la abstinencia es demasiado para superar.

Afortunadamente, al comprender los mecanismos de acción que subyacen a la adicción al tabaco, un fumador de cigarrillos puede facilitar mucho la tarea de dejar de fumar.

El primer paso es comprender los principios de refuerzo y castigo. El término psicológico “refuerzo” tiene un significado similar a “recompensa”. Se refiere al aumento en la tasa o probabilidad de un comportamiento cuando ese comportamiento es seguido por un estímulo agradable.

El ejemplo clásico es el de una rata en un laboratorio de psicología. Si se coloca a la rata en una caja que tiene una palanca conectada a un dispensador de comida, de modo que cuando la rata presiona el botón aparece un gránulo de comida, la acción de la rata de presionar la palanca se verá reforzada por el estímulo de conseguir la comida.

Esto básicamente significa “si se siente bien, hágalo de nuevo”.

El castigo es lo opuesto al refuerzo. Es cuando un comportamiento se vuelve menos probable debido a la introducción de un estímulo desagradable. Un ejemplo es el niño que se quema la mano al tocar un calentador de barra eléctrico. Esta experiencia común le enseña al niño a evitar las cosas calientes, rojas y brillantes.

Los principios gemelos de refuerzo y castigo sustentan todo el aprendizaje humano.

Para un fumador por primera vez, fumar un cigarrillo es a menudo una experiencia muy gratificante (aunque, para algunas personas afortunadas, no lo es). La desafortunada verdad es que la primera vez que fumas a menudo va acompañada de sentimientos de ansiedad reducida y un arrebato estimulante. Si esto se siente bien para el fumador, lo vuelve a hacer. Y una y otra y otra vez.

Cuando el adicto intenta dejar de fumar cigarrillos, los principios de refuerzo y castigo funcionan para sofocar y frustrar sus esfuerzos.

La abstinencia del tabaco es una sensación muy desagradable. Provoca antojos, dolores de cabeza, irritabilidad, insomnio y, a veces, estallidos explosivos de ira. En efecto, se castiga el acto de abstenerse de fumar un cigarrillo. El adicto espera sentirse bien en algún momento del futuro, pero su presente inmediato se caracteriza por el sufrimiento.

La desventaja de esto es que cuando la persona que sufre de abstinencia se enciende, el acto de fumar se refuerza con más fuerza de lo que suele ser porque los antojos hacen que las emociones placenteras sean aún más fuertes.

Debido a esto, una serie de esfuerzos para volverse “de golpe” puede hacer que la adicción al tabaco sea más fuerte que simplemente continuar fumando al mismo ritmo.

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